Historia del juego online

Plataformas digitales como Steam, que nos lo ponen todo tan fácil, o las multitudinarias competiciones de e-sports se han vuelto tan comunes y populares, que parece que el online gaming ha existido toda la vida. En absoluto, llegar hasta donde estamos ahora ha sido fruto del trabajo de mucha gente, a menudo visionarios, que tuvieron que recorrer un camino muy largo y lleno de obstáculos, paciencia y fe.

Repasamos la historia del juego online, una forma de entretenimiento donde las palabras “tecnología” y “comunidad” son clave.

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La historia del gaming online podría escribirse desde diversos puntos de vista, y es que esta película cuenta con varios actores principales. Su evolución es paralela al desarrollo de los videojuegos y también a las diferentes mejoras que ha sufrido el mundo de la computación y la conectividad.

Existe un tercer vértice en esta historia, que es la propia industria del juego “tradicional”, como los casinos, especialmente en el poker. Ante la posibilidad de que una partida de cartas se pudiera jugar entre miles de personas desde diferentes localizaciones, se descubrió un negocio lleno de posibilidades. Aunque fueron los últimos en unirse a la ecuación, desde este sector no sólo se ha invertido mucho dinero, sino que también se han hecho aportaciones en cuanto a desarrollo de software o a cómo se juega online, desde incentivos que introduzcan al usuario en el juego sin que le cueste nada (el famoso free-to-play) hasta la estructura de las competiciones en Red.

Ya desde la invención de la ruleta, el juego y el desarrollo tecnológico han ido juntos de la mano. Desde mediados del siglo XX, en multitud de ocasiones se han utilizado los juegos para probar la validez o no de los avances informáticos; al mismo tiempo que estos avances permitían desarrollar nuevas maneras de jugar.

De esa simbiosis entre juego y computación nace el gaming online. Las compañías privadas de desarrollo de videojuegos no entran en acción bastante tarde, cuando ya estaban  plantadas todas las semillas. La cuna del juego online es la investigación científica y académica.

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Años 70, tiempo compartido y redes host-based

A finales de los años 50 y durante los 60 aparecen los primeros videojuegos, como Tennis for Two (1958) o Spacewar! (1962), pero éstos estaban pensados para uno o dos jugadores conectados a una única computadora que solamente se utilizaba para jugar.

Hacia finales de la década de los 60 se empieza a hablar de sistemas operativos que permiten el time-sharing (tiempo compartido), es decir, que varios usuarios podían utilizar un mismo ordenador de manera simultánea. Al principio, todos tenían que estar en la misma habitación, pero se fue perfeccionando el acceso remoto, gracias al uso de módems y las líneas telefónicas, que permitían a los usuarios acceder a un mismo CPU desde distintos puntos.

En estas redes creadas alrededor de un único host (host-based networks) se empezó con juegos a los que solamente podía jugar una persona, pero pronto se fueron desarrollando versiones multijugador.

A principios de los 70, la Universidad de Illinois creó PLATO, un sistema de tiempo compartido que permitía a sus estudiantes acceder a los apuntes de clase desde diferentes localizaciones. Pero un par de años después, con una versión del sistema que permitía una mayor calidad gráfica, los alumnos empezaron a utilizar PLATO IV para desarrollar juegos multijugador. Para 1978, ya había juegos basados en el juego de rol Dragones  y Mazmorras (muy popular en la época y que luego daría lugar a una serie de televisión), de batallas espaciales o de combates bélicos.

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Poco a poco se fueron desarrollando juegos multijugador para redes host-based, principalmente en ámbitos académicos. Uno de los más populares fue MUD (multi-user dungeon o multi-user domains), un juego de rol que era ejecutado por un único servidor pero que se jugaba online, y que se considera el precursor de los famosos MMORPG de hoy en día.

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Por otro lado, el centro de investigación de la NASA creó en 1973 el juego Maze War, considerado el primer shooter de la historia y también el primer P2P (peer-to-peer). En este caso se utilizaron dos ordenadores distintos unidos por unos cables que permitían enviar información de uno a otro.

Fue una especie prototipo de la red de área local (LAN), la tecnología que dio lugar a la famosa LAN Party que se ha jugado en tantas partes del mundo. Cientos de personas con sus ordenadores conectados jugando en red. Las redes LAN empezaron a desarrollarse a mediados de los años 70, aunque las primeras fiestas importantes no llegarían hasta principios de los 90.

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Años 80, el juego online empieza a salir de las aulas

En los años 80 el desarrollo informático y, en consecuencia, los juegos asociados a él, empieza a tener una voluntad comercial, sobre todo en Japón.

Algunas compañías que utilizaban sistemas de tiempo compartido tenían exceso de capacidad, y empezaron a venderla. Una de estas compañías fue CompuServe, que puede considerarse uno de los primeros servidores online. En 1984 lanzaron Islands of Kesmai, considerado el primer juego de rol multijugador online de carácter comercial.

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Otras compañías japonesas, a las que se unió Nintendo en 1987, empezaron a desarrollar juegos con una voluntad de incluir varios usuarios en red.

Mientras, en Estados Unidos, el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y los fabricantes de ordenadores DEC se unieron para crear el sistema X Window, que permitía desarrollar juegos con gráficos y además preparaba a los PCs para que pudieran usar un programa que, en realidad, se encontraba en una computadora mucho más potente. X permitió crear juegos como X-Trek, que hizo que un tercio de la red interna de la que disponían los estudiantes del MIT, Project Athena, se usase para jugar entre ellos.

Y aunque la historia venía de lejos, 1983 se considera el año de nacimiento de Internet, aunque todavía faltarían unos cuantos años para que fuera de acceso público.

Años 90, Sega, Nintendo, Sony, Microsoft y todo lo demás

Desde el lanzamiento en 1990 del servicio online de multijugador de Sega, Sega Meganet (para la consola Mega Drive Genesis), hasta la posibilidad del modo multijugador online que Sony introdujo en PlayStation2 en el año 2000, tenemos una década llena de éxitos y fracasos.

Seguía la guerra sin cuartel entre Nintendo y Sega, y muchas veces se lanzaban iniciativas o juegos que no cuajaban porque eran demasiado avanzados para su tiempo y, sobre todo, para un consumidor que no estaba preparado.

Aun así, para finales de los 90 la fórmula empieza a funcionar. Se produce una explosión de MMORPGs, desde Nexus: The Kingdom of the Winds en 1996 hasta uno de los responsables de la locura de los e-sports, StarCraft, en 1998.

En esta década nace también la World Wide Web, de la mano del CERN, un navegador común que nos hacía soñar con el acceso e intercambio de información libre.

Años 2000, estás online o no eres nadie

Con la popularización de Internet, las grandes compañías de videojuegos, tanto los fabricantes de consolas como los de los juegos, incorporan funciones que permitan jugar online.

Si la historia del juego online había ido bastante lenta en las últimas décadas, en los años 2000 los avances y las opciones para los usuarios no paran de crecer.

Además, las redes sociales añaden una nueva dimensión al juego online. Se crean plataformas de juego con un alto componente social, como pueda ser Twitch, y también se introducen los juegos en las redes sociales. ¿Os acordáis de las invitaciones a jugar al Candy Crush, no?

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Si a esto sumamos el auge del uso de los dispositivos móviles, nos encontramos con un panorama actual que no se explica sin todo el trabajo de orfebrería que se hizo en los años 70 y que, seguramente, supera todas las expectativas.

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